Energia idroelettrica: la più vecchia ma anche la più diffusa fonte rinnovabile

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(Fonte: energiaoltre, Sebastiano Torrini, 30/06/2021)  La crescita delle centrali idroelettriche in tutto il mondo è destinata a rallentare significativamente in questo decennio, mettendo a rischio le ambizioni dei paesi di raggiungere emissioni nette zero, garantendo al contempo forniture energetiche affidabili e accessibili per i loro cittadini. È quanto emerge da un nuovo rapporto dell’Agenzia Internazionale dell’Energia.

COSA DICE AIE

L’energia idroelettrica ha oggi un ruolo chiave nella transizione verso l’energia pulita, non solo per le massicce quantità di elettricità a basso contenuto di carbonio che produce, ma anche per le sue ineguagliabili capacità di fornire flessibilità e stoccaggio. Molte centrali idroelettriche possono aumentare e diminuire la loro produzione di elettricità molto rapidamente rispetto ad altre centrali come il nucleare, il carbone e il gas naturale. Questo rende l’energia idroelettrica sostenibile una base attraente per integrare maggiori quantità di energia eolica e solare, la cui produzione può variare a seconda di fattori come il tempo atmosferico e l’ora del giorno o dell’anno, evidenzia Aie nel report.

LA CAPACITÀ GLOBALE DELL’ENERGIA IDROELETTRICA

La capacità globale dell’energia idroelettrica dovrebbe aumentare del 17% tra il 2021 e il 2030 – guidata da Cina, India, Turchia ed Etiopia – secondo l’Hydropower Special Market Report, dell’Aie. Tuttavia, la crescita prevista per il 2020 è quasi il 25% più lenta dell’espansione dell’energia idroelettrica nel decennio precedente.

Invertire il previsto rallentamento richiederà una serie di azioni politiche forti da parte dei governi per affrontare le principali sfide che stanno ostacolando una più rapida diffusione dell’energia idroelettrica, osserva il rapporto. Queste misure includono una visibilità a lungo termine sulle entrate per garantire che i progetti idroelettrici siano economicamente sostenibili e sufficientemente attraenti per gli investitori, assicurando allo stesso tempo solidi standard di sostenibilità.

PRODUZIONE AUMENTATA DEL 70% NEGLI ULTIMI DUE DECENNI

Nel 2020, l’energia idroelettrica ha fornito un sesto della produzione globale di elettricità, rendendola la più grande fonte di energia a basse emissioni di carbonio e più di tutte le altre fonti rinnovabili messe insieme. La sua produzione è aumentata del 70% negli ultimi due decenni, ma la sua quota di fornitura globale di elettricità è rimasta stabile a causa dell’aumento del vento, del solare fotovoltaico, del gas naturale e del carbone. Tuttavia, l’energia idroelettrica soddisfa attualmente la maggior parte della domanda di elettricità in 28 diverse economie emergenti e in via di sviluppo, che hanno una popolazione totale di 800 milioni.

LE PAROLE DI BIROL

“L’energia idroelettrica è il gigante dimenticato dell’elettricità pulita, e ha bisogno di essere rimesso all’ordine del giorno per l’energia e il clima se i paesi vogliono seriamente raggiungere i loro obiettivi di rete zero – ha detto Fatih Birol, direttore esecutivo dell’Aie -. Porta una scala e una flessibilità preziose per aiutare i sistemi elettrici ad adattarsi rapidamente ai cambiamenti della domanda e a compensare le fluttuazioni della fornitura da altre fonti. I vantaggi dell’energia idroelettrica possono renderla un facilitatore naturale di transizioni sicure in molti paesi che passano a quote sempre più alte di solare ed eolico – a condizione che i progetti idroelettrici siano sviluppati in modo sostenibile e resistente al clima”.

Il rapporto speciale dell’Aie è il primo studio che fornisce previsioni globali dettagliate fino al 2030 per i tre principali tipi di energia idroelettrica: bacino, impianti di pompaggio e di scorrimento del fiume. Circa la metà del potenziale economicamente redditizio dell’energia idroelettrica in tutto il mondo non è sfruttato, e questo potenziale è particolarmente alto nelle economie emergenti e in via di sviluppo, dove raggiunge quasi il 60%.

CINA IN TESTA ALLE CLASSIFICHE

Sulla base delle impostazioni politiche correnti, la Cina è destinata a rimanere il singolo più grande mercato dell’energia idroelettrica fino al 2030, rappresentando il 40% dell’espansione globale, seguita dall’India. Tuttavia, la quota cinese delle aggiunte globali di energia idroelettrica è diminuita a causa del calo della disponibilità di siti economicamente attraenti e delle crescenti preoccupazioni sull’impatto sociale e ambientale.

Da qui al 2030, 127 miliardi di dollari – o quasi un quarto degli investimenti globali per l’energia idroelettrica – saranno spesi per modernizzare gli impianti più vecchi, soprattutto nelle economie avanzate. Questo è in particolare il caso del Nord America, dove l’età media di una centrale idroelettrica è di quasi 50 anni, e in Europa, dove è di 45 anni. Tuttavia, l’investimento previsto è ben al di sotto dei 300 miliardi di dollari che il rapporto stima essere necessari per modernizzare tutte le centrali idroelettriche obsolete nel mondo.

LE SFIDE

Mentre l’energia idroelettrica rimane economicamente attraente in molte regioni del mondo, il rapporto evidenzia una serie di sfide importanti che deve affrontare. I nuovi progetti idroelettrici devono spesso affrontare tempi lunghi, lunghi processi di autorizzazione, alti costi e rischi dalle valutazioni ambientali e l’opposizione delle comunità locali. Queste pressioni si traducono in rischi di investimento e costi di finanziamento più alti rispetto ad altre tecnologie di generazione e stoccaggio dell’energia, scoraggiando così gli investitori.

LE SETTE PRIORITA’ AIE

Il rapporto dell’Aie stabilisce sette priorità chiave per i governi che cercano di accelerare lo sviluppo dell’energia idroelettrica in modo sostenibile. Queste includono il blocco delle strutture dei prezzi a lungo termine e l’assicurazione che i progetti idroelettrici aderiscano a linee guida rigorose e alle migliori pratiche. Questo tipo di approccio può minimizzare i rischi di sostenibilità e massimizzare i vantaggi sociali, economici e ambientali.

Se i governi affrontano in modo appropriato gli ostacoli a una diffusione più rapida, l’aggiunta di capacità idroelettrica globale potrebbe essere del 40% più alta entro il 2030, sbloccando i progetti esistenti, secondo il caso accelerato presentato nel rapporto. Ma per mettere il mondo su un percorso verso emissioni nette zero entro il 2050, come stabilito nella recente tabella di marcia globale dell’Aie verso lo zero netto entro il 2050, i governi dovrebbero aumentare drasticamente le loro ambizioni sull’energia idroelettrica. Infatti, la capacità globale dell’energia idroelettrica dovrebbe crescere due volte più velocemente fino al 2030 di quanto ci si aspetta che faccia nella previsione principale del rapporto. Per raggiungere questo obiettivo sarebbe necessario un approccio politico molto più forte e onnicomprensivo.